Wat begon als een hobbyproject is uitgegroeid tot een YouTube-kanaal met drie miljoen abonnees. De man achter NileRed blijft het raar vinden dat mensen zijn chemie-video’s massaal bekijken.

In tegenstelling tot populaire theorieën van NileRed-abonnees, is ‘Nile Red’ niet de echte naam van de YouTuber. Nigel Braun (spreek uit: ‘brawn’) is de man achter de – bijna – mythe. De jonge Canadese chemicus (zie foto hierboven) maakt al sinds zijn vroege tienerjaren video’s, maar uploadde zijn allereerste YouTube-video in maart 2014 (de spectaculaire pharaoh’s serpent). Braun: ‘In die tijd werkte ik in een lab en begon ik mijn chemische projecten te filmen. Ik moest mijn video’s ergens kwijt, dus besloot ik een YouTube-kanaal aan te maken om ze op te slaan.’

’Ik weet zeker dat ik mezelf niet voor altijd video’s zie maken’

Drie miljoen

Maar voordat je iets kunt uploaden, moet je eerst een kanaalnaam invullen. ‘Ik wilde niet iets dat te duidelijk met scheikunde te maken had’, licht Braun toe. ‘Een collega van de universiteit bladerde door een boek met namen van chemische stoffen en keek bij de letter N, aangezien mijn naam daarmee begint. Hij vond toen Nile Red, een kleurstof, en dat klonk wel lekker zonder al te chemisch te klinken.’

In de afgelopen twee jaar is zijn kanaal gegroeid naar meer dan drie miljoen abonnees. ‘Het blijft raar dat zoveel mensen mijn video’s bekijken en ook echt leuk vinden’, geeft Braun toe. ‘Ik weet eigenlijk niet waarom er zoveel tractie is.’ Eén factor is ongetwijfeld zijn herkenbare stijl. Scheikundigen die veel experimentelen lezen, zullen merken dat Brauns manier van uitleggen van de reactiestappen die op het scherm gebeuren, veel weg heeft van een labrapport.

ferrofluid2

Ferrofluïda

Eetbare aardbei-DNA

Een andere reden zou de natuurlijke nieuwsgierigheid van mensen kunnen zijn, stelt Braun. ‘Ik probeer echt uit te leggen waarom ik een project leuk vind, en ik vermoed dat dat samenvalt met wat andere mensen cool vinden’, zegt hij. ‘De laatste jaren ben ik ook overgeschakeld op projecten die interessantere materialen bevatten, zoals ferrofluïda, of waarbij je het ene materiaal in het andere verandert, zoals labhandschoenen omzetten in druivensoda.’

Bij het maken van video’s moet je ook rekening houden met de disconnect tussen kijkers en video’s. ‘Het publiek weet, voelt en ruikt over het algemeen niet wat er precies op het scherm gebeurt, dus moet ik alles tot in detail uitleggen. Ik heb bijvoorbeeld een video gemaakt waarin ik DNA uit een aardbei haalde. Ik had kunnen stoppen nadat de extractie voltooid was, maar ik ging toch een stap verder en stelde mezelf de vraag: hoe smaakt DNA? Dus toen ik het DNA in handen had, at ik het op en beschreef de smaak en consistentie aan de kijkers.’

Sommige video’s zijn behoorlijk lang geworden en bereiken bijna de grens van veertig minuten, al geeft Braun eigenlijk de voorkeur aan kortere video’s. ‘Ik heb altijd kortere video’s willen maken, maar na verloop van tijd werden mijn projecten steeds langer. Soms duurt het drie weken om te filmen en nog eens drie weken om te monteren, waarbij ik de stemopnames niet meereken.’

Aardbeien

Nigel Braun plet aardbeien voor zijn aardbeien-DNA-extractie.

Lol

Om wat meer rust te krijgen, besloot Braun zich meer te richten op zijn andere twee kanalen, NileBlue en het onlangs opgerichte NileRed Shorts. Braun: ‘Ik begon met NileBlue om wat meer casual video’s te doen, maar dat werd ook steeds meer werk. Toen kwam TikTok, en die boden ons een contract aan om korte video’s te maken. Die wilde ik toch al maken, dus dit was een goede motivatie. Het is daarnaast heel leuk om te doen en maar een paar uur werk.’ De video’s op TikTok zijn inmiddels ook geplaatst op NileRed Shorts, maar nieuwe, originele content komt er volgens de hobbychemicus ook aan.

De toekomst van de kanalen ziet er rooskleurig uit, ‘maar ik weet zeker dat ik mezelf niet voor altijd video’s zie maken’, zegt Braun. ‘Er zijn nog een stuk of tien persoonlijke projecten die ik zou willen uitwerken voor het hoofdkanaal. Voor NileBlue heb ik wat losse projecten in gedachten, zoals het vriesdrogen van verschillende soorten voedsel om vervolgens de smaak te testen. De korte filmpjes zijn gewoon kleine projecten voor de lol.’

Doorzichtig hout

Braun houdt een stuk zelfgemaakt doorzichtig hout vast.

Educatie

De kans bestaat dat Braun zich langzaam gaat verdiepen in het onderwijs, samen met zijn broer, die hem momenteel assisteert bij de video’s. ‘Een andere reden voor de oprichting van NileRed was dat ik vind dat scheikunde vaak slecht wordt onderwezen, waardoor mensen deze echt interessante wetenschapsdivisie achter zich laten’, legt Braun uit. ‘Mijn broer en ik gaan misschien uiteindelijk wat educatieve dingen doen, een app of ander platform maken om wetenschap te onderwijzen met een focus op scheikunde. Maar ik denk dat mijn doel altijd zal zijn om de natuurlijke schoonheid van chemie op leuke en interessante manieren te laten zien.’